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Immobilien-Investoren unterschätzen Risiken des Klimawandels

Die Corona-Pandemie bleibt Thema Nummer 1. Auch in Investorenkreisen. Dabei sollten andere drängende Themen keinesfalls unter den Tisch fallen: vor allem nicht der Klimawandel und seine bedrohlichen Auswirkungen. So die Meinung der Autoren des Beitrags, Anne Böker, Associate Director Sustainability Management at PATRIZIA, und Greg Langley.

Im Januar, lange bevor der Corona-Virus weltweit alle Aufmerksamkeit auf sich zog, überraschte der größte Vermögensverwalter der Welt, BlackRock, die Investmentwelt mit einer Ankündigung, die es in sich hatte: Nachhaltigkeitskriterien würden ab sofort eine elementare Säule der unternehmenseigenen Investmentstrategie bilden. Darüber hinaus schloss sich die US-amerikanische Fondsgesellschaft der Investoreninitiative Climate Action 100+ an. Eine Zeitenwende. Denn ohne Frage gibt der bedeutendste Vermögensverwalter der Welt in Sachen Investments weltweit den Takt vor.

Und doch: Eigentlich hätte diese aufsehenerregende Grundsatzentscheidung des Vermögensverwalters niemanden mehr überraschen dürfen. Schon auf dem Weltwirtschaftsforum in Davos 2019 wurde im Global Risks-Report darauf hingewiesen, dass extreme Wetterbedingungen und ein mögliches Scheitern der verabschiedeten Klimaschutzmaßnahmen zu den größten Risiken gehören, die die Menschheit fürchten muss. Bereits zehn Jahre zuvor wurde von zahlreichen anderen auf diese Gefahren hingewiesen. Auch im Immobiliensektor sind Themen wie Nachhaltigkeit und ESG längst angekommen. 2018 ergab eine weltweite Umfrage der Finanz-Initiative des Umweltprogramms der Vereinten Nationen (United Nations Environment Programme Finance Initiative - UNEP FI) unter 44 der größten Immobilieninvestoren sowie Fonds- und Vermögensverwaltern, dass die überwiegende Mehrheit (90%) ESG-Kriterien bei ihren Investitionsentscheidungen künftig berücksichtigen wollen.

Dennoch: Die durch den Klimawandel drohenden Risiken standen bei den meisten Immobilien-Investoren zu Beginn dieses Jahres nicht allzu weit oben auf der Agenda. Zuerst beherrschte der Brexit die Diskussionen. Und wie wir wissen überdeckte danach Corona alle anderen Debatten. Inzwischen scheint der erste Schock überwunden und Diskussionen, inwiefern sich eine solche weltweite Pandemie disruptiv auf Geschäfts- und Investorentätigkeiten auswirken könnte, sind in vollem Gange.   

Insurance mitigates some risks in the short term, but premiums will continue to rise as the frequency and intensity of extreme weather increases dramatically

Zweifellos wird die aktuelle Pandemie auch weiterhin die gesamte Weltwirtschaft und den Immobiliensektor beschäftigen. Zahlreiche Fragen sind nach wie vor unbeantwortet. Wahr ist allerdings auch: Der Klimawandel wird sich deswegen nicht in Luft auflösen.

19% der Einzelhandelsflächen und 16% aller Büros in Europa sind durch

Insurance mitigates some risks in the short term, but premiums will continue to rise as the frequency and intensity of extreme weather has increased dramatically in the past three decades; insurers are openly warning of the financial impacts. Moreover, insurance cannot mitigate the risk of devaluation or loss of liquidity due to climate change impacts, so it’s critical that we assess and manage these complex risks effectively.

And what exactly are the risks? They are typically divided into two groups: physical and transitional. Physical risks are those that directly affect buildings, like extreme weather events, changes in weather patterns and sea level rise.

In this group, flooding tops the list according to research from risk analytics firm Four Twenty Seven, which revealed that 19% of retail spaces and 16% of offices in Europe are exposed to floods and/or sea level rise. Among the most vulnerable European cities are Copenhagen, with 81% of its offices exposed to coastal flooding; Belfast, UK (73%) and Gothenburg (43%).

In the residential sector, flooding risk is especially apparent in the UK, where The Guardian reports that since 2013 one in 10 of all new homes in England have been built on land at the highest risk of flooding.

Another immediate risk is that as temperatures rise, heat stress will also be a serious issue, creating not only increased operational costs but also indirect impacts in terms of consumer and investor behavior.

“Stranded” real estate assets

Transitional risks are those resulting from a shift to a lower-carbon economy and using alternative sources of energy. A 2019 Urban Land Institute and Heitman report cites regulatory changes, economic shifts, and the changing availability and price of resources as the specific risks associated with this transition, all of which can drive increased costs for operations, adaptation and compliance.

As the real estate sector contributes to 30% of global annual greenhouse gas emissions and consumes around 40% of the world’s energy according to the UN, it has become a prime target for legislation aimed at complying with the Paris Agreement adopted in 2015. The target is a 77% reduction in total CO2 emissions in the sector by 2050.

This means that carbon and energy regulations may affect the valuations of real estate assets and portfolios. Millions of buildings are powered, heated and cooled with fossil fuels, and policies aimed at reducing carbon emissions will require these buildings to undergo major retrofitting. Those that don’t comply will be rendered unsaleable.

All these risks create the issue of “stranded assets,” a term generally applied to the fossil fuel industry but which in this context refers to properties that will be impossible to rent or sell due to the effects of climate change or inability to meet regulatory standards. It is therefore essential for investors to properly assess and price climate risks into asset acquisitions.

Real estate investors are underestimating the impact of climate change

Yet, according to a 2019 RICS survey of nearly 4000 real estate professionals around the world, almost half (46%) think that climate risk factors have “no importance” or are “irrelevant” in making investment decisions. Whether it is because the scale and complexity of the risks seem insurmountable, the long-term perspective is lacking or because other seemingly more pressing issues like Coronavirus simply take up investors’ attention is unclear.

The real estate sector contributes 30% of global annual greenhouse gas emissions and consumes 40% of the world’s energy, so has become a target for legislation

To address the first instance, in Europe the Carbon Risk Real Estate Monitor (CRREM) has developed a tool that assesses the risk of assets becoming stranded “due to the expected increase in stringent building codes, regulation, and carbon prices.” It enables investors to better assess their assets and plan the actions required to adapt to future climate conditions and comply with regulatory demands.

Globally, the UNEPFI has developed a framework for real estate investors to identify and integrate ESG and climate change risks into their investment decision making processes. With the overwhelming evidence that climate change risks are real and pressing, and with clear pathways to assessing and addressing these risks, there should be no distraction for investors.